Un grupo de astrónomos brasileños descubrió la existencia de un anillo alrededor de un planeta enano cerca de Plutón.Alexandre Crispim/UTFPR/divulgação

Astrónomos brasileños descubren anillo en planeta enano cerca de Plutón


Luciano Nacimento – Reportero de Agência Brasil

En asociación con un equipo internacional, un grupo de astrónomos brasileños descubrió la existencia de un anillo alrededor de un planeta enano cerca de Plutón, similar a los del gigante Saturno. El descubrimiento fue publicado este mes en la revista científica Nature. El anillo rodea Haumea, ubicado en el llamado Cinturón de Kuiper.

Situado más allá de la órbita de Neptuno, el cinturón está compuesto por objetos helados y rocosos, entre ellos cuatro planetas enanos: Plutón, Eris, Makemake y Haumea. Estudiar esos cuerpos resulta difícil incluso con telescopios poderosos, pues son pequeños, brillan muy poco y se encuentran a una distancia enorme de la Tierra.

El hallazgo es el resultado de un estudio dirigido por el astrónomo español José Luis Ortiz, del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC), en cooperación con astrónomos y estudiantes del Observatorio Nacional, vinculado al Ministerio de la Ciencia, Tecnología, Innovaciones y Comunicaciones (MCTIC); del Observatorio do Valongo, vinculado a la Universidad Federal de Río de Janeiro (UFRJ) y de la Universidad Tecnológica Federal de Paraná (UTF-PR), afiliada al Laboratorio Interinstitucional de e-Astronomía (LIneA).

El método de observación utilizado por los astrónomos consiste en estudiar la ocultación estelar, que es cuando esos objetos pasan delante de una estrella, de manera que producen un pequeño eclipse. Ese método permitió a los científicos determinar las principales características de Haumea, como el tamaño, la forma y la densidad, así como la existencia del anillo.

La observación se realizó el 21 de enero, con 12 telescopios en diez observatorios europeos. “Gracias a este despliegue de medios técnicos hemos podido reconstruir con mucha precisión la forma y el tamaño del planeta enano Haumea, con el sorprendente resultado de que es bastante más grande y menos reflectante de lo que se pensaba. También es mucho menos denso de lo que se creía con anterioridad y esto soluciona algunas incógnitas sobre este objeto”, dijo Ortiz.

Según Felipe Braga Ribas, profesor del Programa de Posgrado en Física y Astronomía de la UTF-PR, las investigaciones sobre el cuerpo celeste continuarán a través de simulaciones. “Seguiremos observando ese anillo, haciendo modelos y simulaciones para ver cómo puede o no evolucionar, tratando de entender de qué está hecho y también la influencia de la rotación del Haumea, que es muy rápida, en su formación”, anotó.

El descubrimiento del anillo fue una sorpresa para los astrónomos. “Hasta hace algunos años, solo conocíamos la existencia de anillos alrededor de planetas gigantes. Entonces, recientemente, nuestro equipo descubrió que dos pequeños cuerpos, Chariklo y Chiron, situados entre Júpiter y Netuno, pertenecientes la familia de objetos denominados centauros, tienen anillos densos”, explica el astrofísico español Pablo Santos-Sanz, miembro del grupo IAA-CSIC.

“Esa es la primera vez que se descubre un anillo alrededor de un objeto transnetuniano, lo que puede indicar que la presencia de anillos es mucho más común de lo que se creía, tanto fuera como dentro de nuestro Sistema Solar”, agregó Ortiz.

Debido a su lejanía, Haumea tarda 284 años en dar una vuelta alrededor del Sol, en una órbita elíptica. Por esa razón, y también por la velocidad de su rotación –Haumea gira sobre su centro en 3,9 horas, mucho más rápido que cualquier otro cuerpo del Sistema Solar con más de cien kilómetros de ancho–, el planeta enano es ovalado y tiene la forma de un balón de rugby.

Los datos recogidos muestran aún que Haumea mide 2.320 kilómetros en su lado más largo –casi como Plutón–, pero carece de una atmósfera global. Plutón fue degradado al rango de planeta enano en 2006, bien como Ceres, Érisa, Makemake y Haumea.

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